Как правило, геномы ретровирусов содержат три открытые считывающие рамки, которые кодируют белки, находимые в зрелых вирусах: коды группоспецифического антигена (gag) для ядра и структурных белков вируса; коды полимеразы (pol) для обратной транскриптазы и интегразы; и коды оболочки (env) для белков покрытия ретровируса.
Провирусы
Эта ДНК может быть включена в геном хозяина как провирус, который может быть передан клеткам-потомкам. Таким путём некоторые ретровирусы способны обратить нормальные клетки в раковые клетки. Некоторые провирусы остаются латентными в клетке в течение длительного периода времени перед тем, как будут активированы под действием изменения в среде вокруг клетки.